Le safoutier est un arbre à feuillage persistant, pouvant atteindre 8 à 18 mètres de haut et 0,5 à 1 m de diamètre quand il est cultivé en milieu ouvert. En forêt, il peut atteindre une hauteur de 50 m de haut et un diamètre de 1,5 m. Le tronc est droit et cylindrique. La base ne présente ni épaississements, ni contreforts. 

Tout dépend de la précocité de la ramification, variable suivant les individus et qui joue un rôle déterminant sur la forme du tronc. L’écorce est gris cendré et se débite en petites plaquettes. La section de l’écorce est rose pâle et mesure 1 cm d’épaisseur.La cime est plus ou moins profonde, à sommet généralement arrondi. 

En général les feuilles primaires ont chacune 3 folioles, rarement 5. Chez les plantes adultes, les feuilles sont formées de 4 à 12 paires de foholes. La taille et la forme des folioles varient du sommet à la base de la feuille. Les 2 premières folioles de la base foliaire ont leurs faces supérieures tournées contre la tige; c’est un caractère constant. 

On ne sait pas si ces folioles jouent un rôle de protection pour les bourgeons situés aux aisselles des feuilles qui les portent. La disposition des folioles sur le rachis est parfois opposée parfois alterné ou encore les deux à la fois sur la même feuille ou sur les feuilles différentes d’un même individu.

De couleur rose-violet au stade juvénile, elles deviennent vert-tendre ou vert-clair à maturité. La face inférieure montre une pubescence formée de poils raides et de poils étoilés très denses à la base de la nervure principale. Cette pubescence, très marquée chez les jeunes feuilles, disparaît lorsqu’elles deviennent âgées.

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